huis Abraham, Irak
Het huis van de profeet Abraham, die in het Iraakse Ur heeft gewoond.

Ondanks de vredelievende naam waaronder Bagdad ooit werd gesticht – Stad van de Vrede – zijn de stad en het land voor velen synoniem met geweld, gevaar en oorlog. Irak is hierdoor geen gewild vakantieland en al zou je er graag heen willen, het land is moeilijk bereikbaar.

Naast Bagdad is ook Basra een grote stad. Oorspronkelijk werd de havenstad gebouwd als militaire basis, maar het groeide al snel uit tot een belangrijke islamitische stad die is in te delen in drie wijken: Ashar, Margil en Basra. Ashar is het oude handelscentrum en hier zijn ook de banken en goedkope restaurants en hotels gevestigd. Margil is het havengebied met moderne woonwijken en in Basra ligt de oude woonwijk met 19de eeuwse huizen die shenashils worden genoemd.

Babylon

Negentig kilometer ten zuiden van Bagdad ligt Babylon; vroeger de hoofdstad van het rijk Babylonië en waarschijnlijk de meest bekende stad uit de oudheid in Irak. Door de enorme stadsmuren en de prachtige tempels en paleizen stond de stad bekend als de mooiste ter wereld. Feiten en achtergronden op: Wikipedia Irak

De hangende tuinen van Babylon zijn een van de zeven wereldwonderen en zouden gebouwd zijn voor de vrouw van de koning. Het enige overblijfsel uit van Babylon is een gigantische, uit steen gehakte, leeuw.

Bagdad & Basra

Toen Bagdad in 762 gebouwd werd op de westkust van de Tigris, stond het bekend als de Ronde Stad. Maar de stad breidde zich snel uit buiten de stadsmuren en werd door een brug verbonden met de oostkust.

In de achtste en negende eeuw was het economische en intellectuele leven in Bagdad op haar hoogtepunt en was het de rijkste stad van de wereld met veel interessante musea en moskeeën. Nog steeds zijn er veel musea, maar door bombardementen zijn veel gebouwen verwoest.

Koerdistan

Irak grenst in het noorden aan Turkije, in het oosten aan Iran, in het zuiden aan Saoedi-Arabië, Koeweit en de Perzische Golf en in het westen aan Jordanië en Syrië. Je kunt Irak onderverdelen in vier regio’s met elk hun eigen karakter. In het noordoosten ligt het berglandschap – het Koerdistangebergte – met de 3600 meter hoge Kuh-e Haji Ebrahim, de hoogste berg van Irak.

De tweede regio ligt tussen Bagdad en het punt waar de twee belangrijke rivieren, de Eufraat en de Tigris, bij elkaar komen. Dit gebied is erg vlak en bestaat voornamelijk uit moerassen. In de lente veroorzaakt de Tigris in dit gebied grote overstromingen. In de derde regio, het land tussen de Eufraat en de Tigris ten noorden van Bagdad, strekt zich een plateau (het el-Djazira) uit boven de twee rivieren die hier erg laag liggen. In het zuiden en het westen van Irak ligt de vierde regio.

Dit is woestijnlandschap dat in totaal 40% van de totale oppervlakte van het land beslaat. Er zijn drie grote autosnelwegen in Irak: de eerste is 1200 kilometer lang en loopt van Bagdad naar Kuweit in het zuiden en naar Jordanië en Syrië in het westen. De twee loopt van Bagdad naar de Turkse grens en de derde weg is de Bagdad-Basra route via Kut en Amarah.

Dangerous places

Enkele avonturiers uitgezonderd is het niet echt een aantrekkelijk idee om op vakantie te gaan naar een land waarbij je de informatie zowel uit een reisgids kunt halen als uit het boek The Worlds Most Dangerous Places. Voor de souveniers hoef je er in ieder geval niet heen; er is erg weinig te koop en door de gigantische inflatie zijn er vreemde verhoudingen ontstaan.